適度飲酒也會傷腦?答案令人驚訝

一項研究發現,「甚至適度飲酒」都可能會「損害大腦」。約17%的人飲酒量被認為會引發諸如糖尿病、肝病和認知問題等長期危害的風險。警語:飲酒過量,有害健康  圖: 羅伯特·馬修斯/ Unsplash

重度酗酒超過10年以上可能引起嚴重的認知困難,其中包括柯沙可夫氏症候群(Korsakoff’s syndrome和魏尼凱氏腦病變(Wernicke’s Encephalopathy)的疾病,導致記憶、其他基本思考功能,以及運動協調嚴重且永久地損壞。

但是對於晚上小酌的我們呢?

這是一項長期觀察性研究,證明被觀察者的酒精攝入量和某些認知功能之間的關聯。但觀察研究是無法證明酒精會引起腦功能受損。再者,酒精可能會影響大腦,但研究人員發現只有一部分的大腦受到重大的影響,而這似乎不影響大腦的整體功能。

研究方法

這項研究由牛津大學(University of Oxford)和倫敦大學學院(University College London)的研究發表於著名的《英國醫學期刊》BMJ上。研究對象為550名非酒精依賴成年人,追踪時間長達30年。

研究人員依據參與者每週酒精飲用量分為四組。「節制組」每星期喝不到一杯酒,而「輕度組」則介於1杯和7杯之間。「中度組」女性每週飲用7至14杯酒,男性則為7至21杯。男性每週喝21杯以上以及女性14杯以上被列為「不安全組」。參加者在30年內進行了一次腦血管掃描(30年時間)和五次神經心理測驗。

研究人員發現什麼?

飲酒者的主要區別在於飲酒量越大,大腦海馬(hippocampus )也就越小,它是負責大腦學習、記憶和空間意識至關重要的領域。相較於「節制組」,每周平均喝30杯以上者,30年後海馬有縮小的現象。但是,即便是一周平均飲用14至21杯酒的人,海馬也較小。The Conversation, CC BY-ND

我們該如何解讀這些結果?

首先,這項研究主要觀察大腦的功能(透過神經心理測驗測量大腦的運作方式),但研究人員只有在研究結束時才用腦部掃描(brain scan)測量腦部結構(大腦的物理組成)。

儘管重度飲酒組的海馬體積較小,但飲酒似乎並不影響大腦的功能。記憶和執行功能(如規劃、解決問題和衝動控制)也沒有因酒精而降低。

這些認知領域(cognitive domains)通常對酒精影響最敏感,也是最容易反應海馬萎縮的負面影響。在研究開始時未掃描參與者的大腦,代表研究人員不知道他們海馬的原始大小。他們採取視覺評估大腦的大小,將其與預期的大腦尺寸進行比較,再利用已建立的等級進行評估發現,約65%每週飲用14至21次酒精者的海馬變小,但即使35%的「節制組」也同樣出現「海馬萎縮」的現象。

這項研究使用了許多腦功能測量(視覺和口頭記憶、執行功能和工作記憶),但它發現受到酒精影響的只有語言流暢度(我們可以輕鬆地檢索詞語)這個功能。研究人員只有在研究結束時才對參與者進行腦部掃描。Shutterstock.com

我們還應考慮哪些因素?

在這種受測者人數不多的研究中,由於難以適當考慮其他重要因素,如年齡、性別、精神健康和其他藥物使用情況,因此可能難以評估他們大腦的差異。像酒精這樣對大腦具有強烈短暫影響的食物,應該也會造成長期的影響,似乎才合乎邏輯。

而這項研究也呼應了與日俱增的證據顯示酒精會影響大腦結構。酒精會引起身體和精神的健康問題,應偶爾飲用且不超過建議量。過去曾有報告適度飲酒對健康有益的研究,現在已被證明方法上有缺陷。一般建議,成年人(男生和女生)每天最多喝兩杯酒以保持長期健康,但不得超過四杯以防止對身體造成短暫性傷害。

同儕審查—特拉維斯·佩恩(Travis Wearne

我同意這項研究檢查的觀察結果。但在解釋這項研究結果時,還必須考慮其他幾個因素。

研究人員發現參與者海馬萎縮,言語流暢性下降。但是海馬體積和言語流暢性下降之間並沒有關聯性。語言流暢性通常與被稱為額葉(frontal lobe)的大腦區域相關,而海馬影響的是人類記憶。

除了語言流暢性的差異外,研究人員也發現所有受測組的海馬檢測結果,在例如學習和記憶上並未出現差異。此外,我們也無從知道受測者的飲酒間隔。研究人員並沒有區分這些受測者,究竟是每週每天喝兩杯酒,還是一個周末一股氣喝了14杯酒。這個差異可能會影響研究結果。

即便飲酒數個月,戒酒後腦結構和認知表現仍可恢復。所以在閱讀這些結果時不需太驚慌。

本文已經修改為,NHMRC指南建議大家一次喝酒不可超過四杯。

作者:Nicole Lee和Rob Hester

編譯:方秀芬

原文由談話發表,附上原文連結

※醫療保健內容僅為參考之用,無法取代實際的醫療行為,如有任何疑問請洽詢相關科別之醫師,或有疾病應立即就醫。

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